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 이제 최고음질을 스트리밍으로 듣는다. MQA가 뭘까?
글쓴이 : 관리자     등록일 : 2017.12.01 11:01:53     조회 : 396


 왜 우리는 MP3에 익숙할까? 인터넷 속도가 느리던 시절에는 용량이 작아야만 음악을 들을 수 있었기 때문이다. 사용 시간으로 요금을 부과하던 PC 통신 시절만 해도, 용량이 큰 무언가를 내려받는 행위는 금기 사항이었다.

 
하지만 기술의 발전에 따라 이를 운용할 기기의 능력이 월등히 좋아졌다. 자연스레 MP3의 음질에 불만을 품는 세력이 속출하며 WAV 같은 무손실 파일에 대한 수요가 커졌다. 그렇더라도 WAV 파일은 여전히 용량이 컸다. 음악은 한번 듣고 버리는 것이 아닌데, 시간이 갈수록 용량이 부담됐다. 그래서 대안으로 출시된 것이 바로 ‘무손실 압축’ 형식인 FLAC이었다. 하지만 FLAC도 MP3에 비하면 여전히 용량이 컸다. 스트리밍으로 듣는다면 데이터 요금도 무시할 수 없는 바였다.


 게다가 고도화된 사회는 ‘빨리빨리’를 신조로 삼으며 간편함에 최고점을 주었다. 자연스레 음악을 내려받기보다는 스트리밍을 택하는 이들이 우세해졌다. 오디오 시장에는 스트리밍 관련 기기가 넘쳐나기 시작했다. 하지만 고음질을 스트리밍하자니 인터넷 환경이 받쳐주지 않아 뚝뚝 끊기기 일쑤였다. 그래서 대안으로 출시된 것이 바로 ‘무손실 압축’ 형식인 FLAC이었다. 하지만 FLAC도 MP3에 비하면 여전히 용량이 컸다. 고음질 스트리밍은 여전히 뚝뚝 끊겼다.


 2014년 오디오계를 발칵 뒤집을 혁신적인 기술이 등장했다. 하이파이 오디오 브랜드인 메리디안(Meridian)이 현존하는 무손실 포맷 중 용량이 가장 작으면서도 최고 음질을 재생할 수 있는 ‘MQA’라는 기술을 발표한 것이다. 그들은 이를 ‘종이접기’라 표현하는데, 일반적인 압축방식과 달리 마치 종이를 접듯 각 음역대를 접어 용량을 작게 만드는 독특한 기술이다. 고음질, 저용량을 선호하는 현대 소비자들의 입맛에 제격이었던 탓에 몇 년 되지 않아 차세대 고음질 스트리밍 기술로 인정받기 시작했다. 현재 고음질 스트리밍 서비스인 타이달(Tidal)과 다수의 오디오 브랜드에서 이를 지원하고 있다.


 MQA와 기존 무손실 압축인 FLAC을 비교해보자. 먼저, 일반적인 FLAC은 원본 오디오 데이터에서 중복되는 부분을 찾아 이를 압축한 뒤 재생 시 풀어내는 알고리즘을 취한다. 따라서 WAV 파일로 변환하면 음악 데이터의 원본을 재생할 수 있다. 하지만 중복되는 데이터만을 찾아 압축하는 방식이라는 점에서 오디오 데이터의 용량을 줄이는 데 한계가 있다. 원래 크기의 40~50%로 줄어든다는 것이 정설이며, 24bit/192kHz의 고음질을 재생한다면 끊김이 매우 심하다.


 MQA는 각 음역대별 신호에 주목했다. 위 그래프의 파란선(노이즈 레벨)과 빨간선(최대 신호) 사이의 데이터 만이 인간이 들을 수 있는 유효 정보인데, MQA는 고음의 신호 세기가 약하며 유효 정보가 적다는 것에 착안했다. 따라서 고음의 유효 데이터를 낮은 대역으로 ‘접어 옮겨’ 사람이 들을 수 없는 노이즈 레벨 이하에 위치시켰다. 이 같은 과정을 통해 오디오 데이터를 총 세 번 접어 용량을 줄이고 재생 시에는 전용 디코더를 통해 고해상도 음악을 풀어낸다. 이로써 최대 1/10까지 용량이 줄어들며, 현재 24bit/192kHz 이상의 고음질을 끊김 없이 스트리밍할 수 있는 파일은 MQA밖에 없다.


 사실 MQA는 전용 포맷이 따로 있지 않다. 전용 디코더가 MQA로 인코딩된 파일을 FLAC과 같은 기존 파일로 제공하는 형태다. 따라서 모든 오디오 기기에서 재생할 수 있지만, 접혀있는 MQA 파일을 완벽히 펼치기 위해서는 오디오 기기의 DAC(디지털-아날로그 변환기)에 MQA 디코더가 있어야 한다. 이는 크게 소프트웨어와 하드웨어로 나뉜다.

1. 디코더 없음

 오디오 기기의 DAC에 MQA 디코더가 없어도 MQA 파일을 재생할 수 있다. 하지만 데이터의 정보를 전부 펼칠 수 없고, 접어놓은 데이터는 노이즈로 처리된다.

2. 소프트웨어 디코더

 소프트웨어 디코더랑 타이달 같은 고음질 스트리밍 서비스, 또는 룬(Roon) 같은 통합형 음원관리 플랫폼을 뜻한다. 자체적으로 MQA를 지원하지만, 이것만으로는 MQA 파일을 한 번만 펼칠 수 있다. 예를 들어, MQA 미지원 DAC와 타이달을 사용한다면 24bit/192kHz 음원은 24bit/96kHz로 재생된다.

3. 하드웨어 디코더 / 소프트웨어&하드웨어 디코더

 
하드웨어 디코더를 사용하는 경우는 두 가지로 나뉜다. 하드웨어 디코더만을 사용하는 방법과 소프트웨어 디코더, 하드웨어 디코더를 함께 사용하는 경우다. 두 경우 다 MQA 파일을 끝까지 펼쳐 높은 해상도로 재생할 수 있다. 하지만 소프트웨어와 하드웨어 디코더를 함께 사용할 때는 소프트웨어 디코더가 오디오 데이터를 1단계로 펼치는 역할을 한다는 작은 차이가 있다.


 MQA를 편리하게 이용하기 위한 방법으로는 전용 플레이어를 이용하는 것이 있다. MQA가 스트리밍을 겨냥한 기술인 만큼, 편리하게 음악을 들을 수 있는 제품을 국내에서도 찾아볼 수 있다. 대표적인 브랜드로는 미국 디지털 앰프 제조사인 벨칸토(Bel Canto)와 캐나다의 네트워크 플레이어 제조사인 블루사운드(Bluesound)가 있다.

 
출시된 지 3년 만에 오디오 시장에서 독보적인 위치로 떠오른 MQA.  타이달의 전략 파트너쉽 매니저인 Pål Bråtelund는, “새로운 코덱이 등장한다는 것이 현 시장 상황에서 말도 안 된다고 생각했죠. 하지만 MQA 레코딩을 듣자마자 즉각 MQA가 고해상도 음악의 미래가 되리라 의심치 않았습니다.”고 MQA의 지원 배경을 밝힌 바 있다.

 
어떤 입장으로 봐도 MQA가 현대 음악감상 환경에 적합한 저용량/고음질 두 가지 측면을 모두 갖췄음은 분명해 보인다. 스트리밍의 새로운 기준이 될 MQA, 지금 한번 시작해 보는 게 어떨까?







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